Life and Luck

A week ago I had the honor of speaking to the graduates of the MA inWorld Language Education in New Jersey City University.  The same program from which I graduated six years ago.  Back then it was only four of us as we were the first class to ever graduate from this program, currently deemed one of the best in the state of New Jersey.  My task was very simple: to write a five minute message in Spanish and English, about how the program benefited me.  The problem was that I ended up with one hour worth of anecdotes and stories that I wanted to share!! So after days of tweaking it I was able to come up with a synopsis of my professional life that took me about seven minutes to share (five in Spanish and two in English).

Writing the message forced me to reflect upon my teaching career, cultural background and most importantly my core values.  It was a humbling experience to go back to where it all started, and be inspired by other world language professionals with some fantastic stories of their own.  Below is the message:   (Scroll down for the English version)

 Spanish version:

Para poder comprender lo que significó graduarme del programa de idiomas de NJCU, es importante que les hable un poquito de mi vida antes de llegar aquí.

Nací y crecí en Puerto Rico con la firme convicción de educarme.  Había comprendido ha temprana edad que la educación es la única posesión real que tiene un ser humano ya que lo aprendido (así como lo bailao) nadie te lo quita.  Terminé mis estudios universitarios aquí cuando aun se conocía como Jersey City State College, con un bachillerato en Sociología y comencé una maestría en trabajo social en Rutgers Newark. Pero como dijo John Lennon “La vida es lo que te sucede cuando estás ocupado haciendo otros planes”, un mes más tarde surgió una emergencia familiar, me di de baja de la universidad y obtuve un empleo en un banco.

A insistencias de uno de mis compañeros de trabajo en el banco tome el curso de enseñanza de idiomas conocido como el Método Rassias.  Al mes siguiente acepté una posición para enseñar en Baruch College en Manhattan a tiempo parcial.  Solo di una clase y me enamore perdidamente…pero, ¿Cómo dar el siguiente paso?

Después de buscar información logré hacer una cita con la Dra. López-Díaz quien en ese entonces estaba diseñando el programa.  Nos reunimos y lo último que me imagine aquella tarde es que ella se convertiría en mi mentor, guía, madre adoptiva y ¡ la voz de mi conciencia! Un año después de esa reunión y por esas cosas de la “vida” el banco fue vendido a otro banco y fui parte de un despido masivo.  Así que en vez de lamentarme, vine derechito a matricularme en el programa.

En ese momento yo no tenía mucho conocimiento previo…no había oído nunca hablar de Bloom, Curtain, Wiggins ni de mi favorito Krashen y su famoso “filtro afectivo”.

En poco menos de dos años:

·     Aprendí de metodología, cultura, arte, lingüística y tecnología entre tantos otros temas.

·     Desarrollé perseverancia e infinita paciencia, manteniéndome enfocada en la meta final y no en la cantidad de trabajo frente a mi.

·     Comprendí lo que es hacer una labor de calidad, laborar con orgullo y en pro de la excelencia ya que en el programa NO hay espacio para la mediocridad.

Y no me preparó solo para sobrevivir en el campo educacional, sino que me empoderó para ser una profesional destacada. 

El resultado es siete años laborando en el distrito de West Orange a nivel secundario e intermedio, además de trabajar como profesora de español aquí en NJCU.  He sido consejera tanto del club de español como del club multicultural.  Colaboro en los comités de desarrollo profesional a nivel de escuela y distrito.  He participado en proyectos del estado para la preparación de futuros maestros, recursos educativos y actualmente en el desarrollo de currículo modelo.  Y lo que me llena de mucha satisfacción es que he tomado parte en más de 10 seminarios que me han llevado desde Nueva Jersey a Nueva York, Massachusetts, Salamanca, (ES) y próximamente Puerto Rico. 

Muchos piensan que tengo mucha “suerte” pero como dijo Seneca un filósofo romano, “la suerte es lo que nos sucede cuando la preparación se encuentra con la oportunidad”.  Mi suerte fue graduarme del programa de idiomas de NJCU.  Me dió la preparación y me abrió las puertas a un sinfín de oportunidades.

Por lo tanto, a ustedes los “suertudos” que se gradúan ahora de este programa, les deseo el mayor de los éxitos.  Y partiendo del verso de Machado que la doctora siempre comparte con sus estudiantes les recuerdo que ahora comienzan su propio camino, no olviden de abrir muchas veredas.

English version:

In order to understand what it meant for me to graduate from the world language master’s degree program, it is imperative that I share a little bit about my life before arriving here.

I was born and raised in Puerto Rico, convinced that I would pursue a higher education, because I had realized at an early age that education is the only true possession an individual has, since no one can take it away from you. I concluded my college studies here, when it was still Jersey City State College, with a bachelor’s degree in Sociology, and started a master’s in social work in Rutgers Newark.  But like John Lennon said: “life is what happens to you when you are busy making other plans” and due to a family emergency I took a leave of absence from school and started working at a bank.

Thanks to a very persistent co-worker I took a training in world language education known as The Rassias Method.  A month later I accepted an opportunity to teach as an adjunct instructor in Baruch College in Manhattan , a couple of times a week. Just one class and I fell completely in love! I wanted to switch fields but didn’t know where to start.

After looking for information, I was able to make an appointment with Dr. López-Díaz who was designing the program at the time.  We met and little did I know that she would become my mentor, guide, adoptive mom and the voice of my conscience!  A year later, life “happened” again and the bank was bought over and I was let go.  “This is my chance!” I thought, and register in the program right away.

At the time I had very little previous knowledge.  I’d never heard of Bloom, Curtain, Wiggins nor Krashen and his famous “affective filter”.  But in less than two years:

·     I learned about methodology, culture, art, linguistics and technology among other topics.

·     I developed perseverance and endless patience by staying focused on the end goal rather than the amount of work in front of me.

·     I understood what it is to respect the teaching profession and aim for excellence in everything that I do because there is absolutely NO room for mediocrity in this program.

And it didn’t prepare me to survive in the professional field but to strive through empowerment.

The result…? Seven years working for the West Orange Public Schools district at the middle and high school levels, in addition to being an adjunct instructor here at NJCU.  I’ve been Spanish and Unity Club advisor.  I collaborate on the Professional Learning Committees at the school and district level. I’ve participated in state projects in the vetting of the standards for future teachers, classroom applications and currently in the model curriculum project. I’m also a proud FLENJ board member.  And what gives me great joy, I’ve facilitated more than 10 workshops that have taken me from New Jersey to New York, Massachusetts, Salamanca (Spain) and very soon, Puerto Rico.

Many think that I’m very lucky, but like Seneca, a roman philosopher once said “luck is what happens when preparation meets opportunity.”  My luck was to graduate from the Master’s Degree Program in World Language Education from this university that I love so much.  It gave me the preparation and opened the door to endless opportunities.

Therefore, to you the “lucky” ones that are now graduating from this program, I wish you great success!  And, just like the verse from Machado that Dr. López-Díaz always shares with us, her students, remember that today you start your own journey, please don’t forget to lead the way to others.

Copyright © 2015 Ericka Collado
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